Unità 2

Com'era l'Italia nel ventesimo secolo?

Obiettivi per il capitolo

At the end of this unit, students will be able to:

  • recount an event from the past
  • talk about things they have and have not done
  • discuss their past habits and routine
  • read and comprehend literary and historical texts
  • express things that happened in the distant past

Vocabolario: l’Italia storica. La storia italiana del ventesimo secolo.

Here are some words that will help you participate in the conversations in this chapter. Add these, and any other new words you find, to your course dictionary.

la razza race
il razzismo racism
anti-semita anti-Semite
il fascio Fascist symbol, black armband
le Brigate Rosse Red Brigades
la Democrazia Cristiana Christian Democrats (political party)
l’autoarchia autarchy
il partigiano partisan
la Resistenza the Resistance
il ventennio fascista Italy’s fascist period (of 20 years)
la Seconda Guerra Mondiale World War II
il 25 aprile (Festa della Liberazione) Liberation Day
l’imperialismo imperialism
la libertà di stampa freedom of the press
i diritti civili civil rights
le leggi razziali racial laws (during the Fascist period)
il confino a form of exile practiced during Fascism to punish detractors
la dittatura dictatorship
il capo boss, leader
la guerra civile civil war
gli Anni di Piombo Years of Lead / Lead Years (1968 – 1982)
la Prima Repubblica the First Republic
la costituzione constitution
la repubblica costituzionale constitutional republic

Struttura 2.1 Ripasso del passato prossimo

In contesto

L’anno scorso ho viaggiato in Italia.

Sono stata in Italia l’anno scorso. 

You have now studied the passato prossimo in both 110 and 120, but it never hurts to review it again!

The passato prossimo is a compound past tense consisting of an auxiliary verb and the past participle of the main verb. In Italian, the auxiliary verb can either be avere or essere.

This form is equivalent to two different past tense forms in English, the simple past or the present perfect. This means that a sentence like Ho viaggiato in Italia can translate to “I traveled to Italy” or “I have traveled to Italy”.

In that example, ho is the auxiliary verb (the io form of avere) and viaggiato is the past participle of the main verb, which in this case is viaggiare.

Regular past participles are formed by making the following changes and are invariable in verbs that take avere:

viaggiare + ato = viaggiato vendere + uto = venduto dormire + ito = dormito

Most -are and -ire verbs have regular past participles, but watch out for -ere verbs! Many of the most commonly used -ere verbs have irregular past participles. A good dictionary will have the past participle of the verb at the beginning of its entry, so you can double check. You’ll learn some and start to recognize some patterns, but in general you should always be wary of an -ere verb in the passato prossimo! Here are some common irregular past participles:

infinitive past participle












































*Remember that vedere and perdere have two different past participles, a regular one (veduto, perduto) and an irregular one (visto, perso). Both are correct, but you will probably encounter the irregular one more often.*

One difficult thing with the passato prossimo is determining which auxiliary verb to use – avere or essere? Let’s look at the differences between the two.

Il passato prossimo con avere

In contesto

Hanno mangiato la carbonara.

Abbiamo visto Marcella al concerto.

Transitive verbs (i.e. verbs that take a direct object and/or respond to the questions What? or Who?) take the auxiliary verb avere in the passato prossimo.

mangiare vendere dormire
io ho mangiato ho venduto ho dormito
tu hai mangiato hai venduto hai dormito
lui/lei/Lei ha mangiato ha venduto ha dormito
noi abbiamo mangiato abbiamo venduto abbiamo dormito
voi avete mangiato avete venduto avete dormito
loro hanno mangiato hanno venduto hanno dormito

A LOT of the most common verbs take avere in the passato prossimo. In fact, sometimes it is easier to just learn the basic list of the verbs that go with essere, and by process of elimination determine that the others go with avere.

Il passato prossimo con essere

In contesto

Siamo andati a Venezia per Carnevale.

Lamont Marcell Jacobs è nato in Texas.

If avere goes with transitive verbs, intransitive verbs (i.e. verbs that do not take a direct object) take the auxiliary verb essere in the passato prossimo. The past participle is formed in the same way as verbs that go with avere. Many verbs that take essere are verbs of movement (or lack thereof) or states/transformations of being.

When a verb takes essere in the passato prossimo, its past participle changes according to the gender and number of the subject.

andare cadere salire
io sono andato/a sono caduto/a sono salito/a
tu sei andato/a sei caduto/a sei salito/a
lui/lei/Lei è andato/a è caduto/a è salito/a
noi siamo andati/e siamo caduti/e siamo saliti/e
voi siete andati/e siete caduti/e siete saliti/e
loro sono andati/e sono caduti/e sono saliti/e

The following verbs take essere in the passato prossimo:

andare – to go

arrivare – to arrive

cadere – to fall

crescere – to grow

diventare – to become

entrare – to enter

essere – to be

morire – to die

nascere-to be born

partire – to depart

restare – to stay

rimanere– to remain

(ri)tornare – to return

salire – to go up

scendere – to go down

stare – to stay

uscire – to go out, exit

venire – to come

*All reciprocal and reflexive verbs also use essere in the passato prossimo (ex – alzarsi, abbracciarsi, etc.)*

Una prova

Struttura 2.2 Ripasso dell’imperfetto

In contesto

Da bambina, guardavo Sesame Street.

Mentre camminavo, parlavo con mia madre al telefono.

The imperfetto is a past tense form used to describe ongoing or habitual events in the past.

Quando si usa?

Like the passato prossimo, the imperfetto can correspond to at least two different forms in English:

  1. the past progressive (-ing form). This can express ongoing actions in the past.

Es. Giocavo a calcio ieri sera alle 5. → I was playing soccer yesterday at 5.

  1. or, it is the form we use to describe something we used to do, or would do in the past.

Es. Giocavo a calcio alla scuola media. → I used to play soccer in middle school. / I would play soccer in middle school.

In addition to these examples, when we tell stories in the past, the imperfetto is also used in specific instances in comparison with the passato prossimo. We use the imperfetto to express:

age Avevo 5 anni quando ho imparato ad andare in bicicletta.
dates Era il 14 febbraio.
time Erano le 11.
weather Faceva bel tempo.
descriptions (physical and emotional) Aveva i capelli lunghi ed era molto spiritosa.
after the word mentre Mentre dormivo, ha cominciato a nevicare.

Come si forma?

I verbi regolari

The conjugations for the imperfect are mostly regular! After removing the final -re from the infinitive form, the same endings are added to all of the verb categories.

giocare leggere dormire
io giocavo leggevo dormivo
tu giocavi leggevi dormivi
lui/lei/Lei giocava leggeva dormiva
noi giocavamo leggevamo dormivamo
voi giocavate leggevate dormivate
loro giocavano leggevano dormivano
I verbi irregolari

There are only four (4) irregular verbs you need to know in the imperfect right now, and with the exception of essere, they only require the addition of two letters to complete the conjugation. You can see the patterns among them below.

essere fare dire bere
io ero facevo dicevo bevevo
tu eri facevi dicevi bevevi
lui/lei/Lei era faceva diceva beveva
noi eravamo facevamo dicevamo bevevamo
voi eravate facevate dicevate bevevate
loro erano facevano dicevano bevevano

Una prova

Struttura 2.3 Ripasso del passato prossimo vs. l’imperfetto

In contesto

Avevo 5 anni quando ho imparato ad andare in bicicletta.

Faceva caldissimo quando siamo arrivati in città.

One of the most difficult grammatical topics to master in Italian is when to use the passato prossimo and when to use the imperfetto. Sometimes the difference is straightforward and clear, and other times it is not. And sometimes both answers could be right, depending on the context. As a general rule, we can think of the passato prossimo as the trunk of a tree–without it, the story has nothing to stand on. It’s the substance of the narrative. The imperfetto, on the other hand, represents the branches and the leaves–all of the things that make the tree interesting and unique. It can be used for a lot of background information and description, but it can also be used to describe multiple actions that are ongoing at the same time. Again, context and key words are important.

passato prossimo imperfetto
-completed actions

Es. Abbiamo vinto la partita.

-actions that interrupt ongoing actions

Es. Dormivo quando la mia amica mi ha telefonato.

-actions that express a beginning or an end

Es. La lezione è cominciata alle 10. / Ho cominciato la lezione alle 10.















-ongoing actions with no clear beginning or end

Es. Camminavo nel bosco.

-ongoing actions that are interrupted

Es. Dormivo quando la mia amica mi ha telefonato. 

-habitual actions in the past

Es. Da piccola, giocavo con i Legos. 

-physical/emotional description

Es. Era bella e felice.


Es. Era il 4 luglio.


Es. Erano le 8 di sera.


Es. Avevo 20 anni.


Es. Faceva freddo e tirava vento. 





parole chiave:

una volta


in quel momento

domenica scorsa

nel 2006

due mesi fa

parole chiave:

tutti gli anni / ogni anno


di solito


ogni settimana

tutti i giorni


Some verbs actually change their meaning slightly between the two verb forms. Sapere is one example. Ho saputo means “I found out”, while sapevo means “I knew”. Here are some others:

verb passato prossimo imperfetto
sapere to find out to know
conoscere to meet to know or be familiar with
dovere to have to to be supposed to
volere to insist on to want to
potere to be able to/to succeed at to be able to

Una prova


Struttura 2.4 Il passato remoto

In contesto

Carlo Collodi scrisse Pinocchio. 

Michelangelo nacque nel 1475.

Like the passato prossimo, the passato remoto expresses completed actions in the past. As its name suggests, it tends to be used to refer to events in the distant past and is often used in literature and historical accounts. It is less common in speech, though it is used, particularly in southern Italy, in place of the passato prossimo. For our purposes, it is more important to recognize and comprehend it within the context of reading rather than be able to use it in conversation. It is very useful for reading, because you will find it not only in literature but in magazines and newspapers as well. Your knowledge of Italian at this point should really help you to recognize these forms.

Come si forma?

I verbi regolari

Similar to the imperfetto, to conjugate the passato remoto of regular verbs, we take off the final -re of the infinitive and then add the endings.

cantare potere capire
io cantai potei/potetti capii
tu cantasti potesti capisti
lui/lei/Lei cantò potè/potette capì
noi cantammo potemmo capimmo
voi cantaste poteste capiste
loro cantarono poterono/potettero capirono
I verbi irregolari

Notice that, as in the passato prossimo, -ere verbs tend to be irregular. In fact, many of the irregular verbs in the passato remoto follow the pattern you can see in the verb cadere above: that is to say, the irregular forms are the io, lui/lei and loro forms. These are known as 1-3-3 verbs. If you know the first person form, you can deduce the others. Some examples include:

leggere scrivere vedere
lessi scrissi vidi
leggesti scrivesti vedesti
lesse scrisse vide
leggemmo scrivemmo vedemmo
leggeste scriveste vedeste
lessero scrissero videro

Other examples include: avere (ebbi), mettere (misi), nascere (nacqui), perdere (persi), prendere (presi), rispondere (risposi), sapere (seppi), and venire (venni). 

Other commonly used verbs are completely irregular in the passato remoto:

essere bere fare dare
fui bevvi feci diedi/detti
fosti bevesti facesti desti
fu bevve fece diede/dette
fummo bevemmo facemmo demmo
foste beveste faceste deste
furono bevvero fecero diedero/dettero
Here are some examples of the passato prossimo vs. the passato remoto:
passato prossimo passato remoto
Mio fratello è nato nel 1986.

Stephen King ha scritto It.

It è uscito nel 1986.

È stata una bella giornata.

Michelangelo nacque nel 1475.

Dante Alighieri scrisse La divina commedia.

La divina commedia uscì nel 1321.

Fu una bella giornata.

Una prova


Struttura 2.5 Il trapassato prossimo

In contesto

Avevo studiato l’italiano prima di andare in Italia per la prima volta.

Ero andata in Italia prima di viaggiare in Grecia. 

Up until now, you have only encountered one compound verb form in Italian – the passato prossimo. These are those forms that are composed of two parts, the auxiliary or helping verb of essere or avere, and the past participle. All you have to do is change the tense of the helping verb – to future, conditional, imperfect, etc… – and you have a brand new verb form. The same rules apply for deciding whether to use essere or avere, and the past participle is formed the same way. The form we’re going to look at now, called the trapassato prossimo, is used in English in much the same way.

Quando si usa?

As you can see in the examples above, the trapassato prossimo is formed with essere or avere in the imperfetto + the past participle of the main verb. Note also that, just like the passato prossimo, the past participle must agree in gender and number with the subject ONLY WHEN THE AUXILIARY VERB IS ESSERE.

We use the trapassato prossimo to express events that happened before other events in the past. It is the equivalent in English of saying you “had done” something.

If you look at the following timeline, you can see the sequence of past events:


Ho cominciato la scuola elementare.               È nato mio fratello.

If we put these actions together in a sentence, the first action would be in the trapassato prossimo.

Quando è nato mio fratello, avevo già cominciato la scuola elementare.

Avevo già cominciato la scuola elementare quando è nato mio fratello.

Come si forma?

Here is the full conjugation of studiare in the trapassato prossimo:

io avevo studiato noi avevamo studiato
tu avevi studiato voi avevate studiato
lui/lei/Lei aveva studiato loro avevano studiato

And here is the full conjugation of andare in the trapassato prossimo:

io ero andato/a noi eravamo andati/e
tu eri andato/a voi eravate andati/e
lui/lei/Lei era andato/a loro erano andati/e

Just like in the passato prossimo, reflexive and reciprocal verbs take essere in the trapassato prossimo:

io mi ero divertito/a noi ci eravamo divertiti/e
tu ti eri divertito/a voi vi eravate divertiti/e
lui/lei/Lei si era divertito/a loro si erano divertiti/e

The irregular past participles are also consistent among all compound tenses:

Es. Non aveva letto il libro prima dell’esame.

(She hadn’t read the book before the exam.)

Erano già venuti a casa.

(They had already come home/to the house.)

Non avevate ancora fatto i compiti. 

(You hadn’t done the homework yet.)

Non avevo mai bevuto un vero caffè italiano prima di viaggiare in Italia.

(I had never had a real Italian coffee before traveling to Italy.)

The underlined words già (already) and non…ancora (not yet) are typical of the trapassato prossimo and may help you remember the unique usage of this tense.

Una prova



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Torniamo a tavola! Volume 1 by Melina Masterson is licensed under a Creative Commons Attribution-NonCommercial 4.0 International License, except where otherwise noted.

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